【物理传奇】电报之父的传奇人生

  • 时间:2021-02-10 02:04
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  1791年4月27日,一个男孩在美国马萨诸塞州的查尔斯顿(Charlestown)出生。他的名字,叫做萨缪尔·芬利·布里斯·莫尔斯(Samuel Finley Breese Morse)。

  没错,他就是电信时代的开创者,被誉为“电报之父”的美国著名发明家——萨缪尔·莫尔斯(也有译为塞缪尔·摩尔斯、摩斯)。

  莫尔斯的父亲,杰迪狄亚·莫尔斯(Jedidiah Morse),是一位保守且虔诚的基督教公理会牧师,同时也是一位地理学家,在学术上颇有成就,后来还被誉为美国“地理学之父”。莫尔斯的母亲,名叫伊丽莎白·莫尔斯。

  1799年,年仅8岁的莫尔斯进入马萨诸塞州的菲利普斯艺术学院学习。6年后,进入耶鲁大学。

  1810年,莫尔斯从耶鲁大学毕业,返回老家查尔斯顿。他父母希望他将来成为图书出版商,于是安排他到波士顿一家书店当学徒。

  莫尔斯对这样的安排非常不满,坚决要求投身艺术事业。于是,在软磨硬泡之下,1811年7月,他父亲允许他前往英国,进入伦敦的皇家艺术学院学习。这期间,他得到了著名画家本杰明·韦斯特的指导。

  在这一期间,他的艺术生涯非常顺利,先后受托为前总统约翰·亚当斯(John Adams)和詹姆斯·门罗(James Monroe)创作肖像画。他的作品还被悬挂在国会大厅,供众人参观。

  1817年,他和弟弟西德尼·爱德华·莫尔斯(Sidney Edwards Morse)共同申请了三项关于水泵的专利,然而并没有获得商业应用。

  后来,莫尔斯还发明了一种大理石雕刻机,可以雕刻三维雕塑。但因为这个发明侵犯了别人早期的设计,所以申请专利失败。

  1818年,莫尔斯在新罕布什尔州的康科德市结婚,新娘是一位名叫卢克莉娅·皮克林·沃克(Lucretia Pickering Walker)的美丽姑娘。两人后来有了3个孩子。

  1825年,纽约市政府向莫尔斯发出邀请,请他为美国著名民族英雄拉法耶特画一幅肖像画。莫尔斯是一个民族主义者,非常崇拜拉法耶特,于是欣然前往纽约。

  没想到,当他到家的时候,他的妻子早已过世并下葬了。莫尔斯连最后一面都没见上。

  1829年,莫尔斯将自己的孩子托付给弟弟照顾,只身启程前往欧洲游学。这期间,他陆续参观了意大利、瑞士和法国的艺术建筑和收藏品,也创作了不少画作。

  1832年10月,41岁的莫尔斯乘坐一艘名叫萨丽号(Sully)的邮船,从法国返回美国。

  在船上,莫尔斯遇到了另一位乘客,来自波士顿的查尔斯·杰克逊(Charles T. Jackson)博士。两人交谈时,查尔斯·杰克逊兴奋地向莫尔斯介绍了欧洲电磁实验的最新进展。

  受到启发的莫尔斯,很快想到电磁或许能够进行长距离的通信。他在他的素描本中,绘制了一些他脑海中浮现的系统原型草图。

  回到纽约之后,莫尔斯立刻投入到对电报的研究之中。然而,三年的研究,没有任何成果。他的积蓄陆续用完,生活一度陷入困境。

  1836年,走投无路的莫尔斯回归正常生活,开始担任纽约市大学(现纽约大学)的艺术及设计教授。他向学校申请了华盛顿广场新大楼塔楼的使用权,改造成工作室,在里面继续自己的电报发明。

  受他父亲的影响,莫尔斯是一个极端的本土主义者,带有强烈的反移民和反罗马天主教倾向。他认为,美国的生活方式正在受到爱尔兰、德国和意大利移民的摧残。这些移民的贫穷和无知,正在摧毁美国社会。

  当时,莫尔斯用笔名“布鲁托斯”,为他弟弟的报纸《纽约观察家》撰写了一系列文章。文章的内容非常黑暗,例如:

  1836年,莫尔斯以本土主义者的身份参选纽约市长,结果惨败。后来再选,再败。

  “莫尔斯先生是一位学者,一位绅士,一位能干的人,一位多才多艺的艺术家。……不知怎的,他在政治上有些扭曲。”

  除了政治生涯的失败之外,莫尔斯在艺术创造上也不断遭遇挫折。最终,心灰意冷的莫尔斯决定彻底放弃绘画。

  失之东隅,收之桑榆。放弃绘画的莫尔斯,在电报的研究中反而取得了突破性的进展。

  他为每一个英文字母和阿拉伯数字设计出代表符号,这些代表符号由不同的点、横线和空白组成。这就是后来鼎鼎大名的“莫尔斯电码(摩斯码)”。

  这期间,来自纽约大学的理学教授伦纳德·盖尔(Leonard Gale)被莫尔斯的电报创意所吸引,加入了他的研究。

  电报机的发报装置很简单,由电键和一组电池组成。按下电键,便有电流通过。按的时间短促,表示点信号。按的时间长些,表示横线信号。

  收报装置则比较复杂,由一只电磁铁及有关附件组成。当有电流通过时,电磁铁便产生磁性。这时由电磁铁控制的笔,就会在纸上记录下点或横线。

  原型机完成后,1837年9月28日,莫尔斯马上向美国第一任专利专员亨利·埃尔斯沃斯(Henry L. Ellsworth)提出了初步专利申请。值得一提的是,亨利·埃尔斯沃斯曾是莫尔斯在耶鲁大学的同班同学。

  当时,美国正处于严重的经济萧条中。莫尔斯为了筹措资金,又拉了一个年轻合伙人加入。

  这个年轻人名叫阿尔弗雷德·韦尔(Alfred Vail),他父亲是法官,家境富裕,可以提供资金支持。他本人还懂一点机械知识,可以提供帮助。韦尔的家族还在新泽西州有一个空置的工厂。他们可以在里面进行远距离的电报测试。

  1838年2月21日,莫尔斯向时任美国总统马丁·范布伦和他的内阁进行了演示。

  他万万没有想到,第一个起诉他的人,就是当年在苏利号航行中结识的查尔斯·杰克逊博士。

  查尔斯·杰克逊认为,自己才是电报的发明人,而莫尔斯窃取了自己的发明。莫尔斯气得半死,幸好当时在船上的其他人积极为莫尔斯作证,从而帮助莫尔斯赢得了这场诉讼。

  很可惜,英国政府拒绝了他的专利申请,理由是美国报纸已经发表了他的发明,使其成为公共财产。不过,法国政府非常支持莫尔斯,很快同意了他的专利申请。

  1842年12月,莫尔斯前往华盛顿,请求国会投资三万美元,用于在华盛顿和巴尔的摩之间建设一条40公里的电报线路。经过漫长的游说,众议院在1843年2月23日投票通过了这项法案。

  1843年3月3日,这是国会届满会议的最后一天。可怜的莫尔斯一直等到午夜,参议院都没有通过该法案。莫尔斯的朋友告诉他,法案已经没戏了。无奈之下,莫尔斯离开了国会大厦。

  结果第二天一早,专利专员亨利·埃尔斯沃思的女儿安妮·G·埃尔斯沃思跑来告诉莫尔斯,法案通过了。原来,在会议的最后时刻,亨利·埃尔斯沃思极力游说,促使参议院投票通过了法案。

  1844年5月,这条电报线日,莫尔斯坐在华盛顿国会大厦联邦最高法院会议厅中,用激动得发抖的手,向40英里以外的巴尔的摩发出了人类历史上第一份长途电报,电文内容是《圣经·旧约申命记》中的一句话:

  1866年,第二条永久性的大西洋海底电缆铺成,从此海缆成为重要的通信工具。

  晚年的摩尔斯,一直致力于从事慈善事业。他慷慨地资助了瓦萨学院、母校耶鲁大学以及各种教会,神学院,宗教社团。他还资助了好几位生活贫困的艺术家。

  1872年4月2日,莫尔斯在纽约因肺炎逝世,享年80岁。逝世后,他被安葬在布鲁克林的格林伍德公墓。他留下的遗产,价值高达50万美元,相当于今天的914万美元,可以说是富甲一方。

  除了金钱财富之外,莫尔斯一生还获得了世界许多国家的名誉荣誉。其中包括:土耳其苏丹授予的荣誉勋章、奥地利皇帝授予科学和艺术大金牌、法国皇帝授予的骑士勋章、丹麦国王授予的丹纳布罗格骑士团骑士十字勋章、西班牙女王授予的伊莎贝拉骑士团司令骑士十字勋章等等。

  回顾莫尔斯的一生,其实就是三个关键词:电报、艺术和政治。电报这个伟大的发明自然不用多说。在艺术方面,他也绝对称得上是大师级别。

  除了著名的极端排外立场及黑暗文风之外,莫尔斯最饱受诟病的,是他对奴隶制的支持。他在1863年南北战争爆发之时,发表了亲奴隶制的宣言,这成了他人生的重大污点。

  总而言之,莫尔斯就是这么一个复杂的历史人物。他的伟大发明改变了人类历史,造就了全新的通信时代。冲着这一点,也值得被我们所有人铭记。

  一直有历史学家认为,电报的真正发明人是俄国外交官希林。1822年,希林受当时种种电学发现的启发,提出一种假想:磁针有电源通过时会产生偏转,电流的强弱能决定磁针偏转角度的大小,磁针偏转角度的变化可以传达种种信息。

  于是,他全身心地投入了电磁电报机的研究。后来,他研制出了人类历史上的第一台电磁式单针电报机,还发明了一套电报电码。

  1836年3月,从印度退役的英国青年军官威廉·库克(William Cooke)把一部希林电报机带回家乡进行研究。

  在研究过程中,他请教了著名物理学家查尔斯·惠斯通(Charles Wheastone)教授。惠斯通欣然加入了这项研究。

  1837年6月,两人研制出了比希林电报机先进得多的电报机,并申请了第一个电报专利(和莫尔斯的时间非常接近)。

  1839年1月1日,他们发明了一种更先进的电报机,并在英国铁路公司的铁路线年,库克和惠斯通成立了他们的电报公司。

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